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Wenn Sie jemanden aus der Raumfahrtbranche fragen, wird Ihnen mitgeteilt, dass Trümmer in der Umlaufbahn ein ernstes Problem sind, das sich nur verschlimmern wird. Die Bewältigung dieses Problems ist jedoch ebenso eine Chance wie ein Problem. Leo Labs baut ein globales Netzwerk von Radar-Arrays auf, mit denen kleinere Trümmer als heute und mit höherer Präzision verfolgt werden können – und die erste ihrer neuen Installationen steht kurz vor dem Start in Neuseeland.

Es gibt ungefähr 12.000 bekannte Trümmerobjekte in der Erdumlaufbahn, von denen viele von der US-Luftwaffe und ihren Partnern verfolgt werden. Aber sie verfolgen nur Trümmer mit einem Durchmesser von bis zu 10 Zentimetern – was bedeutet, dass sich dort oben möglicherweise Hunderttausende von Objekten befinden, die für einen Satelliten ebenso zerstörerisch sein können, aber völlig unbekannt sind.

"Alle fliegen blind und niemand spricht wirklich darüber", sagte Dan Ceperley, CEO von Leo Labs. Aber sein Unternehmen hofft, dies durch eine Reihe fortschrittlicher Radargeräte ändern zu können, für die das Unternehmen im vergangenen Jahr 13 Millionen US-Dollar gesammelt hat.

"Wir freuen uns sehr, dieses neuseeländische Radar zu zeigen, da es die erste Instanz unserer Technologie der nächsten Generation ist. Wir haben das Unternehmen mit diesem Radar ins Leben gerufen “, sagte Ceperley.

Die Installation verwendet ein sogenanntes Phased-Array-Radar, das sich stark von den traditionellen großen Gerichten unterscheidet, an die man normalerweise denkt. Der Strahl wird elektronisch gesteuert, sodass er die Ziele in Millisekunden ändert oder den Himmel schneller überstreicht als jede physikalisch gesteuerte Schüssel.

Das Phased-Array-Radar hat keine beweglichen Teile, der Strahl wird von vielen identischen kleinen Antennen elektronisch gesteuert.

Darüber hinaus kann es Objekte mit einem Durchmesser von bis zu 2 Zentimetern erkennen und verfolgen. Sie sind zwar klein, bewegen sich aber mit Tausenden von Meilen pro Stunde. Etwas von der Größe eines M & M trifft immer noch hart genug, um einen Satelliten mit dieser Geschwindigkeit auszuschalten.

Die Fähigkeit, Objekte dieser Größe im Orbit zu sehen, könnte die Anzahl der verfolgten Objekte auf eine Viertelmillion erhöhen, schätzte Ceperley. Und mit anderen Radargeräten, die in der Lage sind, ungefähr tausend Objekte pro Stunde zu verfolgen, könnten sie möglicherweise nicht die Arbeit erledigen, selbst wenn sie könnten zeichne eine Perle auf sie.

"Viele dieser neuen Satelliten werden ziemlich häufig manövriert. Sie möchten sie daher genau verfolgen können", sagte er. "Aber wenn Sie ein Radar haben, können Sie seine Umlaufbahn an einem Punkt messen, vielleicht jeden Tag oder jeden zweiten, und natürlich ist Ihre Abdeckung auf der anderen Seite der Erde nicht gut. Mit unserem Radarnetz können Sie zehnmal am Tag nachsehen. "

Das immer häufiger auftretende Phänomen von Starts auf einer gemeinsamen Fahrt mit Dutzenden von Satelliten an Bord bietet eine neue Chance. Bodengestützte Radarsysteme sind nicht dafür ausgelegt, 40 oder 50 neue Objekte am Himmel zu verfolgen, die alle vom selben Punkt aus in verschiedene Richtungen abgefeuert werden. Möglicherweise warten Sie eine Woche oder länger, um die Telemetrie Ihres Satelliten zu überprüfen. Die hochpräzisen Arrays von Leo zur schnellen Erfassung wurden unter Berücksichtigung dieser Kriterien entwickelt, sodass Flugbahnen und Umlaufbahnen in Stunden statt in Tagen überprüft werden können. Das kann der Unterschied zwischen dem Sparen und dem Verlust einer Investition von mehreren Millionen Dollar sein.

Der größte Akteur auf diesem Markt ist die US-Luftwaffe, die seit Jahren der Hauptverfolgungsanbieter ist. Aber es stützt sich auf einen Haufen Kalter Krieg und neuere Technologien. Da es sich um ein militärisches Instrument handelt, ist die Art der Informationen, die es liefern kann, begrenzt. Es gibt leistungsstarke Radarsysteme, die jedoch häufig durch staatliche Verträge eingeschränkt werden und Hunderte von Millionen oder mehr kosten. Und auf der südlichen Hemisphäre gibt es keine guten Verfolgungsstationen. Leo Labs möchte da weitermachen, wo die Konkurrenz aufhört.

"Wir freuen uns, Ihnen mitteilen zu können, dass der Bau des neuseeländischen Radars abgeschlossen ist und wir Daten daraus erhalten", sagte Ceperley.

Dieses erste Array wird bald (nach einigen Tests, aber noch vor Jahresende) zusammen mit einem anderen in Texas und bald mit anderen auf der ganzen Welt Daten für die SaaS-Plattform von Leo Labs produzieren – ja, es handelt sich um die Verfolgung von Trümmern in der Umlaufbahn als Service mit einem Web Portal und alles.

"All diese Informationen fließen in den zweiten Teil des Unternehmens, eine Reihe von Software in der Cloud, in der die Daten analysiert werden", sagte Ceperley. „Wir suchen nach riskanten Situationen wie Satellitenstürzen, möglichen Kollisionen usw. Wir senden Warnungen über eine RESTful-API, wir haben ein Dashboard mit 3D-Visualisierungen, Tabellen und Karten, all dem Zeug. In der Vergangenheit gab es keine SaaS-Dienste zum Verfolgen von Satelliten im Flug. Regierungen können ein Jahrzehnt und eine Milliarde Dollar für den Bau eines Radars ausgeben, diese neuen Raumfahrtunternehmen jedoch nicht. Deshalb dachten wir, dass dies eine enorme Chance für uns war. "

Hier sehen Sie eine Visualisierung, wie alles aussieht – Offensichtlich ist es nicht maßstabsgetreu, aber der Raum wird immer voller, nicht wahr?

Sie haben bereits viele Unterstützer und Abonnenten: Planet, Digital Globe, Black Sky und das Air Force Research Lab sind alle verkauft. Swarm Technologies, dessen Satelliten so klein sind, dass die vorhandenen Radarlösungen es kaum schafften, war ein natürlicher Kunde. Tatsächlich hat die Schwarmgründerin Sara Spangelo kürzlich in einem Panel, das ich bei Disrupt SF moderiert habe, betont, wie wichtig es ist, Weltraummüll aufzuspüren.

Das Unternehmen wurde im Jahr 2016 aus SRI ausgegliedert. Das Gründungsteam hatte Erfahrung im Bau von Radargeräten und im Aufspüren von Trümmern, und dies anscheinend zur rechten Zeit. Die Orbitalwirtschaft heizt sich auf und die Infrastruktur zur Unterstützung beginnt zu knacken.



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